[에세이]과학자 되기 #18 자신감 넘치고 호기심 많은 과학자가 되도록 돕는 방법!

원병묵
2024-07-04


<Zoe Weiss 씨 (하버드대 학부생) 사례>

대학 1학년 때 연구실에 첫발을 내디딘 직후, 큰 실수를 했습니다. 효소를 냉동 보관해야 하는데 모든 효소를 실온에 하룻밤 방치한 것입니다. 그 실수로 다시는 혼자서 실험을 수행하지 못할 수도 있었습니다. 하지만 멘토 박사님의 친절한 도움으로 위기를 극복할 수 있었습니다. 멘토인 사우루자 박사님은 제가 효소를 망가뜨렸음에도 불구하고 화를 내거나 실망하지 않았습니다. 대신 효소 생존의 원리와 온도에 따라 효소가 어떻게 달라지는지 인내심을 가지고 설명해 주셨고, 저의 실수를 배움의 기회로 삼으셨습니다.

이렇게 4년 동안 사우르자 박사님과 함께 일하며 그분의 실험을 돕고 제 실험도 수행했습니다. 저의 능력을 키우고 과학 분야에서 성공하도록 멘토가 어떤 도움을 줄 수 있는지 아래와 같이 정리해 봤습니다.


➊ 큰 그림을 이해하세요.

연구실에서 처음 몇 주 동안 저는 항상 노트북과 펜을 들고 젤을 실행하는 장비부터 크로마토그래피 분석과 랩 미팅까지 사우르자 박사님을 따라다니며 그분의 뒤를 따랐습니다. 그분은 평소보다 두 배 빠른 속도로 두뇌가 돌아가는 것 같았고, 틀에 박힌 질문을 쏟아내는 활기찬 포닥 연구원으로 저에게 깊은 인상을 남겼습니다. 그분은 RNA가 단백질처럼 특정 방식으로 접히면 어떻게 효소처럼 작용할 수 있는지 설명했습니다. 저는 그런 생각을 해본 적이 없었는데, 생물학 수업에서 배운 규칙을 깨는 것 같았습니다. 저는 그분의 열정과 호기심이 전염성이 있다는 것을 알았고, 그분이 시간을 내어 우리가 하는 일과 그 이유를 설명해 준 것에 감사했습니다. 중요한 질문을 이해함으로써 실험 실패로 인한 일상적인 실망감을 극복하고 스스로 문제를 해결할 수 있게 되었습니다.


➋ 질문하세요.

실험을 시작하기 전에 사우르자 박사님은 우리가 무엇을 할 것인지, 예상되는 결과가 무엇인지 도식을 그려서 설명한 후 잠시 멈춰서 제가 궁금한 점이 있는지 확인했습니다. 처음에는 바보처럼 들릴까 봐 두려웠어요. 하지만 그분은 항상 인내심을 갖고 제가 이미 개념을 마스터했어야 한다고 생각하지 않으셨어요. 덕분에 처음에는 낯설고 어렵게 느껴졌던 개념에 대해 더 많은 질문을 하고 도움을 받을 수 있는 자신감이 생겼습니다.


➌ 실수해도 괜찮아요.

사우르자 박사님은 처음부터 제 실험 기술에 대해 제가 받을 자격이 있다고 생각하지 않았던 수준의 신뢰를 보여주었습니다. 그분은 실험에서 가장 중요한 단계에서도 실수할 수 있도록 자유롭게 피펫을 건네주었습니다. 제가 예상보다 1만 배나 많은 값비싼 시약을 사용했을 때에도 사우르자 박사님은 눈을 동그랗게 뜨거나 화를 내지 않았습니다. 대신 연구실에서 포닥 연구원으로 일하던 첫날 젤 플레이트를 깨뜨려 실험을 망쳤던 일 등 자신의 실수에 대한 이야기를 들려주었습니다. 저는 실패를 상황에서 배우고 다음에는 더 잘할 수 있는 동기로 재구성하는 법을 배웠습니다.


➍ 기술을 공유하세요.

연구실에서 몇 달을 보낸 후 사우르자 박사님과 저는 컴퓨터 코드를 작성해야 하는 프로젝트를 함께 시작했습니다. 제가 경험했던 일이었고, 그분을 가르칠 수 있는 기회를 갖게 되어 기분이 좋았습니다. 수년 동안 그분은 저를 동료처럼 대했고 항상 양방향 정보 교환에 열려 있었으며, 덕분에 많은 성공적인 프로젝트를 개발할 수 있었습니다. 심지어 우리 둘이서 함께 논문을 발표하기도 했는데, 이는 젊은 과학자로서 저에게 엄청난 자신감을 주었습니다.

사우르자 박사님과 함께 일했던 시간을 되돌아보면, 저에게 배움에 대한 확고한 열망을 심어주고 창의력을 발휘하고 자신의 기술과 아이디어를 기여할 수 있는 자유를 준 멘토가 있었음에 감사하게 생각합니다. 모든 학부 연구원들이 이런 행운을 누릴 수 있었으면 좋겠어요. 저는 다른 멘토들에게도 연구에 대한 내면의 열정을 끌어내어 다른 사람들에게 전달할 것을 권합니다. 학부 연구원은 단순히 실험실 보충 인력이 아니라 훈련과 격려가 필요한 신진 과학자이기도 하기 때문입니다.

* 원글을 요약했습니다.  doi: 10.1126/science.caredit.adj4668 

*본 글은 원병묵 님(성균관대 신소재공학부)이 페이스북에 공유한 글로 동의를 받고 숲사이에 소개합니다.

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