[에세이]과학자 되기 #12 '박사가 된다는 의미!' 학계를 떠나며 새로운 출발선에 있다는 사실을 받아들여야 했다.

원병묵
2024-05-22


Ashley Ruba (a human factors engineer at Arthrex and founder of After Academia)

어두운 관찰실에서 인터뷰 내용을 기록하며 진로 결정에 대해 불안한 마음이 들었습니다. 당시에 저는 포닥을 그만두고 소규모 컨설팅 회사에서 초급 연구직으로 일하고 있었습니다. 첫 프로젝트에서 저는 일주일에 걸친 긴 인터뷰의 기록 담당을 맡았습니다. 10번째 참가자에 대해 타이핑을 하느라 손이 아팠고, 아직 수십 명의 참가자가 남아있었습니다. 세션 사이사이 소셜 미디어를 스크롤하며 채용 공고 게시물이 스쳐 지나갔습니다. 어쩌면 제 인생에서 1~2년은 더 학계 취업 시장에 투자할 수 있었을지도 모른다고 생각했습니다. 저는 아직 제 경력 변경이 진짜 다시 시작이라는 것을 받아들이지 못했습니다.


저는 지난 10년 동안 발달 심리학 박사 학위를 취득하고, 논문으로 상을 받고, 권위 있는 포닥 자리 제안을 받았고, 15편의 제1저자 논문을 발표하는 등 교수가 되겠다는 목표를 향해 끊임없이 노력해왔습니다. 많은 교수님들이 정년보장 트랙 교수 자리를 장담해 주셨죠.

하지만 서른 번째 생일을 맞이한 후 학계의 매력은 사라졌습니다. 아무리 열심히 일해도 제가 살고 싶거나 퀴어로서 안전하게 살 수 있는 곳에서 교수직을 보장해줄 수 있지 않을 것이라는 사실을 깨달았죠. 제가 통제할 수 없는 상황은 저에게 너무 버거웠어요.

저는 학업 계획을 접고 산업계로 눈을 돌렸습니다. 이력서에서 논문, 학회 발표, 수상 경력 페이지를 삭제했습니다. 대학에서만 일했지만 박사 학위만 있으면 회사에서 제가 큰 가능성을 보여줄 수 있을 거라고 생각했습니다. 제가 틀렸습니다. 제가 받은 편지함에는 거절 이메일로 가득했습니다. 저는 제 연구 경험이 비즈니스 세계에서 가치가 있는지 의문이 들었습니다.

구직 활동을 시작한 지 한 달이 지나서야 스트레스가 적고 연봉이 6자리 숫자인 제품 개발 연구직으로 거주지를 선택할 수 있는 제안이 들어왔습니다. 제가 원하던 모든 것을 갖춘 것 같았기 때문에 저는 그 제안을 받아들이고 포닥 과정을 그만두기로 결정했습니다. 하지만 관찰실의 어두움 속에서 불만이 저를 갉아먹었습니다. 학부 연구 조교로 일하던 시절의 지루한 업무로 돌아간 것 같았죠.

제 경력에서 제가 원했던 곳이 아니었습니다. 저는 야망이 있었고 프로젝트를 관리하고 팀을 이끌고 싶었습니다. 제 목표를 매니저와 공유했지만 업계에서 제 능력을 증명하기 전까지는 그런 책임이 주어지지 않을 것 같았습니다. 저는 다시 출발선이었고, 저의 모든 논문과 수상 경력이 저를 관리직으로 빠르게 승진시키지는 못했습니다.

저는 사고방식을 바꿔야 한다는 것을 깨달았습니다. 제가 이미 제 분야에서 '전문가'라는 생각을 버려야 했습니다. 다시 한 번 박사 과정의 학생이 되어야 했습니다. 그래서 그 후 몇 달 동안 저는 새로운 직업에 대해 할 수 있는 모든 것을 배우기 시작했습니다. 어떤 면에서 제품 개발은 제가 연구하던 아동의 감정 지각에 관한 학문과 비슷했습니다. 저는 인간 행동을 연구하고 있었으니까요. 하지만 다른 면에서는 완전히 달랐습니다. 저는 확실한 증거가 나올 때까지 문제를 연구하는 대신 제한된 데이터를 바탕으로 빠르게 결과를 도출해야 했습니다. 결과를 구현하기 위해 동료들과 협력하고 설득해야 했습니다. 그리고 궁극적으로는 지식뿐만 아니라 수익을 창출해야 했습니다.

책, 블로그, 팟캐스트 등을 섭렵하면서 제가 얼마나 모르는 것이 많고, 배워야 할 것이 얼마나 많은지 깨달았습니다. 겸손하면서도 동시에 흥미진진했습니다. 제가 얼마나 배움이 즐거웠는지 잊고 있었어요.

2년이 지나고 회사를 세 번 옮긴 지금 저는 정형외과 의사를 돕는 제품을 만드는 의료 기기 회사의 엔지니어로 일하고 있습니다. 이 일을 시작했을 때 저는 의료기기 개발, 규제 제출, 정형외과 수술에 대해 거의 아무것도 몰랐습니다. 저는 이것이 문제가 되지 않는다고 매니저를 설득했습니다. 저의 가장 큰 강점을 설명해 달라는 질문에 저는 웃으며 이렇게 말했습니다. "저는 박사 학위를 가지고 있고 엄청나게 빨리 배운다는 점입니다."

지금의 자리에 오기까지 쉽지 않은 길이었습니다. 학계를 떠난다는 것은 여러모로 다시 시작한다는 의미였습니다. 저는 단순히 메모를 하는 것에서 복잡한 프로젝트 관리로 발전했고, 언젠가는 팀을 이끌게 될 것입니다. 결국 제 박사 학위는 가치 있는 것이었습니다. 학위뿐만 아니라 어떤 직업을 선택하든 성공할 수 있는 기술도 얻었으니까요. 영원히 학생으로 남을 수 있는 비법도 얻었죠.

* 원문: Science Careers (16 May 2024)
* 본 글은 원병묵 님(성균관대 신소재공학부)이 페이스북에 공유한 글로 동의를 받고 숲사이에 소개합니다.

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